El asombroso rescate del USS Squalus (1939)

Después de este pequeño descanso de blog que, tanto Guillermo como yo, nos hemos tomado en los últimos días, volvemos al ataque con un artículo de historia que he ido esbozando durante estas vacaciones y que descubrí mediante uno de los magníficos documentales del Canal Odisea. Un video de media hora que relata el asombroso rescate del USS Squalus, el primer rescate de un submarino de la Historia.

Desde que en mayo de 1915 un submarino alemán torpedeara y hundiera al titánico RMS Lusitania, la gran importancia de los submarinos en la tarea de control del mar se hizo aún más patente. Con el tiempo, el papel que desarrollarían estas naves iría en aumento y su evolución tecnológica sería cada vez más rápida.

Sin embargo, la peligrosidad de los submarinos era un dato muy a tener en cuenta… tanto, que incluso existía un plus económico por enrolarse en ellos y el apodo por el que todo el mundo conocía a estas embarcaciones era bastante esclarecedor y siniestro: La marina ataud.

Si un submarino tenía problemas, vías de agua, descompresión o simplemente se hundía, su destino era bien simple: Toda la tripulación terminaría sus días allí, en el fondo del mar… Así había sido hasta ahora.

USS Squalus | Fuente | Dominio Público

Este es el USS Squalus, uno de los submarinos más modernos de la Armada Estadounidense que el 23 de mayo de 1939, partió del puerto de Porthmouth en New Hampshire, para realizar unas prácticas rutinarias.

El Squalus apenas se había distanciado unas millas del puerto cuando el capitán, a las 8:00 a.m., ordenó la inmersión. Toda la tripulación se dispuso a sumergirse cuando ocurrió algo imprevisto.

A pesar de que en el cuadro de mandos todas las luces estaban en verde, lo que significaba que el submarino estaba cerrado herméticamente, por la megafonía se informa al capitán de que una gran vía de agua está inundando varios compartimentos.

Desde ese momento, la suerte del USS Squalus estaba echada: O cerraban y contenían esa vía de agua o terminarían ahogados dentro de aquellas paredes de hierro.

Ante el riesgo inminente de que todo el submarino terminase inundado, el capitán afronta una de las decisiones más difíciles de toda su carrera: Debe cerrar inmediatamente los compartimentos inundados y así contener el agua… Esta decisión conlleva dejar tras las compuertas a gran parte de la tripulación.

Todos los que estaban en los compartimentos traseros del submarino comienzan una desesperada carrera por llegar a las estancias que aún quedan sin agua… Tan sólo lo consiguen 5 marineros. La orden llega y las escotillas dejan a 26 marineros al otro lado… 26 hombres murieron en tan sólo unos minutos mientras se anegaban los compartimentos anexos a la sala de máquinas.

Aún así, el submarino no puede salir a la superficie y comienza a hundirse lentamente, hasta llegar al fondo del mar. El USS Squalus está atrapado en el lecho marino a 72 metros de la superficie.

A todos estos problemas se une el peligro que supone la sobrecarga excesiva de las baterías eléctricas del submarino… Un peligro que se soluciona por los pelos, cuando el jefe de electricistas corta la corriente, tan sólo unos momentos antes de lo inevitable…

Ahora, todo parece estar perdido… Sin electricidad, la tripulación permanece a oscuras en el fondo del mar, soportando temperaturas cercanas a cero grados y con la certeza de que jamás, nadie ha salido vivo de una situación así.

New York Times del 24 de mayo de 1939 Edición nocturna | Fuente

Con el paso del tiempo y después de revisar bastantes fuentes sobre lo ocurrido, creo que los hombres que sobrevivieron al hundimiento del Squalus tienen que dar gracias por dos cosas: En primer lugar que su rescate se convirtiera en una noticia mediática en todo el mundo. Los periódicos, las radios y todos los medios de comunicación de la época se hicieron eco de la desafortunada situación del submarino y de sus hombres atrapados por el mar. Todos estaban atentos a lo que ocurría, todo el mundo pendiente de las noticias sobre el Squalus.

La misión de búsqueda y rescate del Squalus se convirtió en una cuestión internacional y se pusieron todos los medios humanos, económicos y tecnológicos disponibles de aquel tiempo.

La segunda razón por la que se salvaron tiene nombre… el nombre de un ingeniero e inventor que será crucial en el destino de los 33 hombres que aún quedaban vivos en el interior del Squalus: Karl “el sueco” Momsen.

Si miráis la foto del New York Times que os dejo arriba, podéis imaginar la razón… En el margen de esa hoja de periódico del 23 de mayo de 1939 hace referencia a una pequeña brizna de esperanza: “Escape chamber rescue, 8 men at a try, will be tried today”

Rescate del USS Squalus | Fuente | Dominio Público

Docenas de barcos y submarinos rodeaban la zona en la que el Squalus se había hundido. Gracias a una baliza flotante lanzada desde el siniestrado Squalus, la misión de rescate había podido localizarlo y saber que al menos una parte de la tripulación había sobrevivido al hundimiento.

Ahora quedaba lo más difícil… Sacarlos del fondo del mar.

Y es aquí donde aparece nuestro inventor… un ingeniero newyorkino al que sin embargo, todo el mundo conocía con el apodo de “El sueco Momsen” y que traía una posible solución para realizar el primer rescate de un submarino.

El plan era el siguiente: Un submarinista tendría que descender hasta el submarino siniestrado y amarrar un cable desde su escotilla superior hasta la superficie. Mediante ese cable se descendería la campana invención del sueco.

La campana debía quedar justo encima de la escotilla y, ajustada herméticamente, permitiría el acceso desde el submarino a 8 marineros (8 men at time) que serían subidos a la superficie.

Campana de rescate Momsen | Fuente | Dominio Público

Desde el buque de salvamento USS Falcon comenzaron los preparativos para descender la campana de rescate.

Nos encontramos ya en el 24 de mayo de 1939 y los marineros del Squalus llevan más de 36 horas atrapados en el fondo del mar. La falta de oxígeno, las bajas temperaturas y un peligroso escape de gas hacían que las posibilidades de sacarlos con vida, cada vez fueran menores.

Aún así, la campana comienza su descenso y por fortuna, se acopla perfectamente a la escotilla del submarino… Al abrirla, la alegría entre los 33 supervivientes atrapados se desborda… Era la primera vez que alguien saldría con vida de las profundidades del mar.

New York Times del 25 de Mayo de 1939 | Fuente

Tras 4 viajes subiendo y bajando (recordemos que tan sólo cabían 8 hombres dentro de la campana) el invento del sueco Momsen había cumplido su cometido y había rescatado con vida a los 33 hombres que aún vivían atrapados en el Squalus.

La historia me recuerda a la “aventura” del Apollo XIII… Medio mundo pendiente de sus transistores y de las últimas noticias, todos pegados a la radio y esperando las noticias del rescate… Un rescate que, gracias a la rápida intervención de todos y al ingenio del “sueco Momsen” pudo llevarse a cabo y convertirse en historia… en este caso, una historia con final feliz.

Fuentes y más información: Os recomiendo que le echéis un vistazo al documental del rescate del Squalus en canal Odisea, apenas media hora, pero lleno de momentos interesantes y emocionantes. Si queréis más información sobre el Squalus en internet, la búsqueda es bastante fácil pero os aconsejo aquí algunos artículos en estas webs: Uboat de Daniel Prieto, Foro Segunda Guerra Mundial, mundosgm.

7 Comentarios

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Alb

“el capitán afronta una de las decisiones más difíciles de toda su carrera:”

No estoy de acuerdo.
Una cosa es la responsabilidad del acto y otra muy diferente la dificultad de una decisión.

No fue una decicision dificil, de hecho, ni siquiera fue una decisión. No habia nada que decidir, no habia varias alternativas que valorar, no habia opciones. Simplemente habia que actuar.

Estoy seguro que el capitan dio esta orden, sin vacilar ni dudar un segundo. (ya que en caso contrario no la hubiera dado)

Sirena

Me tengo que poner al día con el blog, me encanta, he leido lo de alquímides y este ultimo y son muy interesantes, he visto también uno del juego de la profesiones de los que despertaban a la gente y es increible como curioso, Muchos Saludos de Sirena

Irreductible

@alb Una cosa es que fuera la decisión correcta, que estuviera claro lo que había que hacer y otra cosa, bien distinta, es que fuera fácil tomarla…

@Guillem T En el cuarto y último descenso y ascenso de la campana tuvo un “pasajero” más… Quizá una de las razones por las que ese último descenso de la campana fuera toda una epopeya… La campana no pudo ascender como se esperaba, el cable que la sujetaba se fue rompiendo y al final tan sólo quedaba un ligero hilo que la sustentaba… Tuvieron que descenderla hasta el fondo del mar y tardó más de 3 horas en salir a la superficie después de bastantes penalidades… Solo ese ultimo viaje de la campana casi merecería un artículo aparte…

@Sirena Muchas gracias, me alegro de que te guste el blog. Un saludo y bienvenida.

También dar las gracias a @Carlos J. Tovar que me envía una rectificación sobre la campana: Carlos ya está rectificado, gracias.

AnonymousAnonymous

Me encanta las noticias de este tipo, pienso que nunca se sabran todas las historias que la 2ª Guerra Mundial deparo…

Dicho esto, una pequeña correccion, creo…dices en la noticia que esto ocurrio en portsmouth, inglaterra…Ya me extrañaba que en 1939 hubiera submarinos americanos en inglaterra, de hecho, podrian estar perfectamente, pero como USA no entro en combate hasta el 41, me “escamaba la cosa…Luego la duda se resolvio cuando pusiste la foto del NEW YORK TIMES, donde se ve claramente PORTSMOUTH, N.H., o sea, se hundio en la costa americana, al norte de Boston, en New Hampshire y por eso se salvaron…tenian a toda la flota americana a su disposicion. Por lo demas, genial el blog.

Irreductible

@anonimo Un lujazo tener lectores como vosotros. Es cierto, se me fue la cabeza al Portsmouth más famoso… Claro, el mítico Portsmouth desde donde han comenzado tantos y tantos viajes legendarios está en Inglaterra… pero es verdad, se trata de New Hampshire.

Un saludo y gracias :)

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