El rayo de Arquímedes: De Siracusa a los Cazamitos

Hace ya algunos días que ando dándole vueltas a la cabeza para escribir el artículo del “Carnaval de la Física“, una propuesta que nos lanzan desde el blog Gravedad Cero para hoy día 27 de Noviembre.

Como digo, tenía algunas ideas rondándome la mente cuando ayer leí el post del tito Maikel “No molestes a mis círculos” y dedicado al asesinato de Arquímedes por un soldado romano en la defensa de Siracusa. Esto me hizo recordar el pasaje del Conde de Buffón cuando intentó imitar los experimentos del genio griego en París, una anécdota que leí hace un tiempo en el fantástico libro de Walter Gratzer “Eurekas y Euforias” y he pensado que podría ser interesante hacer un recorrido histórico por los siglos de la mano de Arquímedes y sus espejos ustorios.

Thesaurus Opticus, grabado del s.XVII de la defensa de Siracusa | Fuente | Dominio Público

Cuenta la tradición, más concretamente Luciano de Samosata que, en la defensa de la ciudad de Siracusa ante los romanos, Arquímedes utilizó un conjunto de espejos ustorios consiguiendo hacer arder los barcos de la flota invasora.

Los hechos históricos ocurrieron en el año 213 antes de Cristo y es aquí cuando surge el problema, ya que las referencias que existen sobre este ingenio de Arquímedes son muy posteriores. Samosata por ejemplo, nació más de 100 años después de que este hecho pudiera ocurrir.

Otro punto en contra de su veracidad podríamos encontrarlo en la sorprendente ausencia de citas de este prodigio en la obra de historiadores como Plutarco, Plinio el viejo o Tito Livio, los cuales eran verdaderos fans del griego… Resulta extraño que semejante proeza pasara inadvertida a estos autores que, por otro lado, tan magníficamente relataron y trataron el resto de inventos de Arquímedes.

Pintura mural de Giulio Parigi, 1599 | Fuente | Dominio Público

La leyenda de la defensa de Siracusa y de cómo Arquímedes derrotó a la flota romana utilizando estos espejos ustorios se convirtió en un debate encendido que ha llegado a nuestros días. Durante todos estos siglos ha habido célebres partidarios de que se trataba de una patraña, como el mismísimo Descartes, y por supuesto han existido importantes defensores de su efectividad.

Al citar a algunas de estos personajes que se empeñaron en demostrar que Arquímedes consiguió incendiar los barcos romanos, no puedo olvidarme del genial Athanasius Kircher, al que Guillermo le dedicó un increíble artículo lleno de curiosidades.

El erudito alemán, se interesó por cientos de materias durante su vida. Entre ellas, Kircher estudió durante años los espejos de Arquímedes para concluir con una serie de grabados científico-históricos, de los que aquí os dejo una muestra.

Grabado de la defensa de Siracusa por Athanasius Kircher, s.XVII | Fuente | Dominio Público

Curiosamente, otro de los personajes irreductibles que han visitado el blog, en un artículo de hace más de un año, la curiosa historia de la Paleontología, también aparece ahora y se une a las celebridades que a lo largo de la historia, se han encargado de defender a Arquímedes y sus espejos.

Me refiero a Georges Louis Leclerc, más conocido como el Conde de Buffon quién, como ya vimos era un polémico empedernido. En esta ocasión se enfrentaría a su paisano Descartes, y el duelo prometía.

Un siglo antes que Leclerc, René Descartes afirmaba que jamás había ocurrido aquella defensa de Siracusa y que quemar un barco a distancia utilizando los espejos ustorios era materialmente imposible.

Pues bien… el Conde de Buffon, al que le encantaban este tipo de confrontaciones, no se cortó un pelo y se dispuso a demostrar lo contrario. Aprovechando que él mismo era el director de Le Jardin du Roi en Paris, que actualmente es Le Jardins des plantes (Museo de Historia Natural), instaló un gigantesco espejo ustorio compuesto de alrededor de 150 espejos cóncavos.

Los resultados fueron totalmente satisfactorios y Buffon consiguió que ardiera una madera situada a una distancia de más de 50 metros… Animado por el éxito, un año más tarde consiguió hacer arder una casa desde unos 60 metros.

Jacques Roger, en su libro “Buffon: A Life in Natural History” lo cuenta así:

Una gran multitud observaba cuando el Sol salió de entre las nubes: en pocos minutos se vio salir humo de la plancha y se dirimió la cuestión. Más adelante, ese mismo año, Buffon, con gran aclamación, incendió algunas casas en presencia del propio monarca y recibió los cumplidos no sólo de Luis XV sino también del intelectual Federico el Grande de Prusia.

Fotograma de la película Cabiria 1914 | Fuente | Dominio Público

La fotografía de arriba, perteneciente a uno de los primeros “peplum” de la historia (1914), corresponde a nuestra Batalla de Siracusa escenificada en el film Cabiria, en ella pudimos asistir al ingenio de Arquímedes y sus espejos por primera vez en la pantalla.

Arquimedes y la defensa de Siracusa | Cabiria (1914) | Youtube 3:51

Y nos trasladamos a épocas más actuales. Concretamente a los años 80, en los que el Canal Historia realizó un documental en el que comprueba como una hilera de soldados con escudos pulidos concentran los rayos solares sobre una maqueta dispuesta en el agua, y compuesta de los maeriales de construcción de barcos de la época.

No he podido encontrar ninguna imagen de esta grabación, sin embargo wikipedia asegura que:

En este experimento, el barco tarda escasos segundos en empezar a arder y consumir totalmente la embarcación a gran velocidad, de tal manera que en la antigüedad podría haberse hecho esto sn demasiada dificultad dando la orden de apuntar a una determinada parte del barco, para luego continuar sobre otra zona hasta que arda totalmente.

Y cómo no podía ser de otra manera… Mis queridos cazamitos también se unieron a la polémica, dedicándole un programa al mítico “Death Ray” de Arquímedes. En esta ocasión, los americanos fueron más críticos y determinaron en 2006 que no era posible. (Aquí he encontrado el capítulo completo)

Aún así, el debate continúa… Un debate con más de dos milenios de antigüedad y en la actualidad podéis encontrar multitud de videos en youtube con los más diversos resultados…

Personalmente tengo muchas dudas al respecto, no sólo las físicas que puedan surgir de la posibilidad de hacer arder barcos a tanta distancia, sino también las históricas debido a la falta de fuentes fiables.

Aún así los ya famosos “rayos de Arquímedes” son ya casi una feria y no hay Instituto o Universidad que no se apunte al “Death Ray of Archimedes” creando concursos y experimentos, como este realizado en el prestigioso MIT, Massachusetts Institute of Tecnology, en fin… todo sea por la ciencia y por pasar un rato divertido aprendiendo y quemando cosas jajaja

——————-Archivado en la Sección: Los Artículos de la Aldea (Ciencia)


19 Comentarios

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Zeros

Buen artículo, muy interesante.

Yo, por mi parte, siempre he pensado que Arquímedes no fue capaz de hacer eso, porque para que eche a arder cualquier cosa que pongas frente a los espejos, ésta debe estar en su foco (donde convergen los rayos), además de que no empieza a arder al instante. De modo que, aceptando que tuviera una tecnología como la que tuvo Buffon para construirlo (atención a esto, porque en la antigüedad no creo que se hicieran las cosas con la misma calidad que hoy en día…), es decir, para situar el foco a 60 metros, hay dos cosas a tener en cuenta: Que los barcos se mueven, y que aunque se lograra hacerlos arder, 60 metros son suficientes para que el barco llegue a la orilla, pues en aquel tiempo contaban con remos (trirremes, quinqueremes y deceres, si no me equivoco). Ah, se me olvidaba, cualquiera que se hubiera acercado lo suficiente, ¿no podría haber lanzado aunque fuese la espada y haber roto los espejos?

Un saludo.

AnonymousAnonymous

Matengamos el misterio.
A eso de que en la antigüesas no se pudieran hacer cosas con la misma calidad que hoy en día, puedo interponer las pirámides (sin ir mas lejos).
El tiempo que tarde en arder un basrco depemde de la concentración de energía luminosa en un punto.
Según yo tengo entendido, Arquímedes mandó bruñir todas las superficies susceptibles de reflejar la luz y despues apuntar todos al mismo punto. No hablamos de un espejo de 50m de diámetro sino de todos lo habitantes de la ciudad cada uno con un espejo.
La idea es buena y cierta o no, sirve para ilustrar un interesante experimento.

AnonymousAnonymous

Es posible que la historia no sea verdad. Pero es indudable que Samosata sabía de la existencia de ese conocimiento y se lo atribuye a Arquímedes. Y nadie dice que los espejos estuvieran estáticos. Los barcos se movían y los espejos también.
Lo otro, que los espejos de la época no estaban lo suficientemente bruñidos como para lograr ser letales, no explica cómo entonces sabían que esto se podría lograr. No me digan que alguien viajó al futuro y lo experimentó en espejos cómo los que conocemos ahora.
Entonces quedamos en que no lo sabían y acertaron por casualidad en mencionar que era posible con espejos, cómo los de hoy. De la misma manera hubieran podido mencionar rocas, túnicas o puertas en lugar de espejos. Pero la suerte quiso que dijeran que esto funcionaba con espejos

Gabriel Manzanilla NaimGabriel Manzanilla Naim

Coincido contigo ; pero ” cuando el río suena , es porque agua lleva “. A lo que me refiero es que si creo en la posibilidad ( arriba del 50% ) de que se usaran láminas de bronce y cobre, pero no para quemar barcos, sino para deslumbrar a los atacantes.
Siracusa ve al este, por lo que se infiere que los romanos eligieron la mañana para tener el sol a sus espaldas, ….Arquimedes ideó el plan para ser desplegado por la ciudadanía desde las murallas…..esto debió de darles a los defensores la ventaja. Y ha de haber sido algo muy molesto para los atacantes, a tal grado, que alguien se la cobró con su vida.
Saludos.

Maikelnai

Gracias por el enlace Tito Javi. Estoy contigo, dudo muy mucho que los barcos romanos se estuvieran quietecitos el tiempo suficiente como para que empezaran a arder. Aunque la prueba más fehaciente es la que indicas, los historiadores clásicos ignoran ese capítulo.

Muy currado, como siempre 😉

UrquanUrquan

Cierto qie seria dificil en esa epoca conseguir quemar un objeto en movimiento, pero si hubiese un buen numero de habitantes (mas de 300) con escudos bien pulidos apuntando todos al mismo punto creo que si quemaria muy rapido una estructura de madera aun estando en movimiento.los diversos experimentos realizados sobre este tema lo han demostrado fundiendo hasta ladrillos refractarios en menos de 5 segundos.

Al"s

Yo creo que si seria posible. No creo en lo que dijo Zeroz, las cosas antiguas tienen mas calidad que las actuales, el ingenio era mayor y aunque con menos tecnologia, han logrado hacer cosas que aun los ingenieros hoy en dia no las han duplicado, sus estructuras siguen vivas y estables, despues de tantos años. Y si, aunque los barcos llegaran a la orilla, el solo hecho de que saliera llama de la nada en el barco, hubiera bastado para asustar a los soldados. Seria un engaño, pensarian que los “dioses” no quieren que tomaran la ciudad, creo que con eso bastaria para ganar la batalla.
Es mi punto de vista, pero como dicen, jajaja nadie nunca sabra la verdad, y en palabras del mulder: “i want to believe”.

Jose

Si no dudo que colocando moles de granito los antiguos eran unos ases, pero en cuanto a pulir los espejos dudo que se haga con la precisión actual.
Y ya no solo hay que contar con que los barcos estaban en movimiento si no que también zozobraban y enfocar la distancia exacta requiere unos instrumentos algo complejos.

The MaGo Zero

Excelente post.

Conocí la historia de Arquímedes por ¡¡¡un cómic de Tintín!!!. En una de sus aventuras lo mencionaba, cuando los incas iban a quemar a Tornasol, Haddock y a él en una pira, utilizando lupas.

Nunca volví a ver reseñas de este tipo, con lo que me ha interesado mucho.

Para que luego digan que en los “tebeos” no se aprendía.

Salud y saludos

AnonymousAnonymous

El nuevo hotel Vdara de Las Vegas esta siendo noticia por algo muy serio que les escapó a los diseñadores del edificio. Su forma concava hace que a una determinada hora los rayos del sol se reflejen concentrándose en determinadas zonas alrededor de la piscina. El efecto lupa de los rayos concentrados provoca otro mucho más potente de lo normal, que los americanos ya han bautizado como ‘el rayo de la muerte’. En estos ‘puntos calientes’ la temperatura llega a ser hasta 20º mayor que alrededor.

La semana pasada saltó la alarma cuando un cliente que estaba descansando en las hamacas se expuso al rayo. En apenas 30 segundos su espalda y piernas sufrieron importantes quemaduras. Desde el hotel siguen buscando una solución a este problema de diseño junto a varios arquitectos.
La agencia taiwanesa NMA, esa que realiza las animaciones tipo Sims para ilustrar las noticias, ha hecho esta recreación para explicarlo.
http://www.yonkis.com

AnonymousAnonymous

La solución es usar pintura antireflectante, además de una sombrilla. Punto.

Alb

El rayo de la muerte aunque funcionase, no es una buena arma.

Depende de las condiciones meteriologicas. Si esta nublado o es de noche, no sirve para nada. Tampoco puede atacar en todas direcciones.

Así que solo se podría emplear si los enemigos atacan durante unas determinas horas del día, y vienen por una dirección concreta y ademas es un día soleado.

Los enemigos no van a ser tan majos de ponerte las cosas faciles. Si saben que cuentas con espejos solares te atacaran cuando estos no sirvan. Solo puedes confiar en el factor sorpresa… pero solo seria sorpresa la primera vez.

Por otra parte es un arma muy costa. Se necesitan muchos soldados entrenados y coordinados, y ademas muchos espejos. Fabricar espejos de cobre era dificil y costoso. Ademas requiere de mucho mantenimiento para mantenerlos brillantes.

Sus armas convencionales(Flechas, lanzas, espadas etc) resultaban mucho mas efectivas y practicas que el rayo de la muerte.
Asi que el rayo solar no era una buena idea.

Pero que no fuese efectivo, no significa que no se le ocurriera. Incluso los genios cometen errores, quizás Arquimedes intento utilizar su rayo mortal contra las naves enemigas, pero no tuvo exito. Hay que recordar que los romanos consiguieron romper el asedio de Siracusa.

Quizás los diagramas matemáticos que estaba dibujando en el suelo Arquimedes cuando lo asesinaron, tenían como objetivo averiguar en que había fallado su rayo de la muerte.

Que los historiadores no recogiese este fatal error de Arquimedes también es razonable.

claudia alvarez

quisiera saber cuando muere Arquimides…¿porque dice que nace en 287 a c y despues muere el 212 a c? no puede morir antes de nacer estoy confundida

AnonymousAnonymous

¿Las letras “a c” después del año no te dicen nada?
Pista: significan “antes de Cristo”.

AzraelAzrael

Como ya ha dicho el otro que te ha contestado, las siglas a.C. significan antes de Cristo, y los años antes de cristo van hacia atrás, por ejemplo, del 400 a.C. hasta el año del nacimiento de Jesús, que seria el año 1 de nuestro calendario actual, así que con los datos que da este articulo, se deduce que arquimedes vivió unos muy buenos (para la época) 75 años.

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